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人造食品会改变世界吗?

  人造蛋在香港超市开卖了。这款名为“Just Mayo”的“鸡蛋”装在玻璃瓶中,看起来像普通的蛋黄酱,但它的主要成分是从植物中提取出来的。

  虽然颇具颠覆性,但人造蛋还是大受欢迎,一上市就引发香港消费者抢购,货架几乎被清空。按照计划,人造蛋不久将进军中国内地市场。

  新上市的人造蛋是美国汉普顿克里克食品公司推出的,数月前李嘉诚投资了这家人造蛋公司。

  而数十年后的某一天,你来到超市采购食品,或许还将买到产于某某实验室的牛肉。从人造蛋到人造牛肉再到3D打印肉,人造食品可谓正方兴未艾,并很可能改变人类的饮食结构。

  产自实验室的牛肉

  上世纪30年代,英国首相丘吉尔说,未来想吃鸡胸肉或鸡翅时,不必大费周折养鸡,只要把肉品分别放在适当器皿里培养就可以。

  80年后,荷兰马斯特里赫特大学的马克·波斯特教授,将丘吉尔的这一梦想变成了现实,在实验室内培育出“试管牛肉”,这个项目得到了谷歌联合创始人谢尔盖·布林100万美元的投资。

  与素鸡素鸭素鱼不同,波斯特研发的人造牛肉,确实是用牛的肌肉组织干细胞培育出来的。研究人员先将分离出的干细胞放入营养液中,随着细胞不断分裂,数量呈几何级增长,三周后再将它们放入数个小型容器,合成大约一厘米长、几毫米厚的“肉丝”。据统计,每一克“肉”大约由500万个干细胞组成。此外,由于人造牛肉是在无菌的环境下培养出来的,因此没有保质期,冷藏储存即可。

  2013年8月,波斯特带领研究人员在新闻发布会展示世界第一个“试管汉堡”。这个汉堡内的牛肉饼是用人造牛肉加工而成的。工作人员用干细胞培育出的“肉丝”做成一个个“肉丸”,慢慢凑够一个汉堡肉饼的量,烹饪的时候,就像制作普通肉饼那样,加入蛋粉、面包屑和各种调料。不过,这个“试管汉堡”十分昂贵,造价约32.84万美元。

  在发布会上,两名志愿者有幸试吃了这个“天价汉堡”。试吃者表示,“试管汉堡”和普通汉堡基本没有区别,“就像是在吃没有脂肪的瘦肉一样”。

  其后,随着研究人员对肉丝培育方法的改良和营养液的更新换代,人造汉堡的成本不断下降,目前每个人造汉堡的成本为13美元。

  3D打印出来的食品

  “试管牛肉”、合成鸡蛋之外,3D打印食品最近因李嘉诚的1000万美元投资成为热点。李嘉诚投资的美国Modern Meadow生物3D打印公司,可以打印出我们每天吃的猪肉、牛肉以及皮革。

  这家美国公司的3D打印,与已有的技术有很大差别。已有的3D打印技术,虽可打印出鸡肉、猪肉、牛肉、土豆、意大利面、草莓等,但其材料还是来自养殖场和屠宰场的传统意义的猪肉牛肉。所谓3D打印是先把这真实的肉打成肉糜,相当于为打印机准备好了打印油墨,专用的食品黏合剂是必不可少的重要辅料,另外可以配搭调料若干作为小量油墨,都装在打印墨盒中待用。

  然后,人们可以按自己的意愿控制电脑编程,设计出心仪的形状,电脑给3D打印机发号施令,打印机就一层又一层地挤压出肉片,二维的层被黏合剂黏结成三维的食物形态,打印结果就是味道与肉糜味道相差无几的3D肉。这样看起来很美,吃起来很软的3D打印肉,目标消费人群是老年人,入口即化,易咀嚼,好吞咽,味道比肉糜强多了。

  而李嘉诚投资的人造肉则是完全不同的,其肉类培养的过程与荷兰实验室的相似——配制营养液来喂养细胞,最初的细胞是从牛或猪的肌肉组织中分离出来的,细胞可以从一个变到无穷多,三个星期细胞数目就能超过百万个。众多的细胞合成短短的细细的肉丝,肉丝再累积成肉块。

  接下来的则是用3D打印技术打印肉。Modern Meadow预计,在原型阶段,将能够打印出2cm×1cm×0.5mm见方的肉片。

  人造肉恐怕还需要走很长一段路,首先它是没有脂肪的精瘦肉,风味打了折扣,吃到嘴里也缺少舌尖和牙齿啃咬的感觉。

  更重要的是,这种人造肉的价格同样昂贵,生产成本一公斤合计1万美元。即使嫁接3D打印的概念和技术,也还不能克服这些瓶颈。

  那么李嘉诚为何要投资?有专家分析说,这是因为实验室里打印牛肉,减少了大量的碳排放,这属于李嘉诚的长线投资。

  人们能接受人造食品吗?

  谈到制造人造鸡蛋的初衷,公司创始人乔希·泰特里克表示,是因为在非洲参加一个减贫项目时,目睹了那里食物短缺的严重性。

  人造食品让人们看到了解决粮食短缺的新路径。

  目前,全世界每年消耗的粮食总量达12亿吨,这等于在赤道上用粮食铺成一条宽17米、厚1.8米的环球公路。据联合国粮农组织预测,全球人口在2020年将增至80亿,到2050年将突破90亿,届时粮食产量需提升50%才能满足人们的基本需求。

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